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Los Micro plásticos y el Medio Ambiente

¿Cuál es la duración de las fibras textiles?

Los informes de los medios de comunicación sobre el plástico en los mares y océanos van en aumento. Los grupos defensores de la vida silvestre están haciendo sonar alarmas sobre las grandes cantidades de plásticos que llegan hasta el océano. Una búsqueda casual en internet muestra imágenes impactantes de desafortunados peces atrapados en bolsas desechadas, y otros mamíferos marinos que han sucumbido por ingerir plásticos. 

Según Geyer, et al.i, de la producción total de resina poliméricas, fibras sintéticas, y aditivos entre 1950 y 2015, aproximadamente 60% (casi 5 mil millones de toneladas) de los plásticos jamás producidos fueron desechados. De estos, 600 millones de toneladas son fibras. Estos plásticos están destinados a rellenos sanitarios; sin embargo, algunos se filtran al entorno natural donde pueden causar daños cada vez mayores.

Eriksen, et al, ii  calcularon que más de 5.25 billones de partículas de plástico, que pesan 270.000 toneladas, se encuentran flotando en los océanos. Las microfibras se definen típicamente como de 5 mm o menos de longitud. En tiempos recientes ha aumentado el interés por este aspecto, mayormente invisible, del problema de los plásticos ya que estos micro plásticos pueden tener impacto en el ecosistema y en la salud al penetrar la cadena de alimentos y estar diseminados por todos los rincones del planeta.

Informes recientes de PLOS Oneiii sostienen que 81% de las muestras agua de grifo, 100% de las marcas de cerveza de los Estados Unidos, y 100% de las muestras de sal marina que fueron analizadas, estaban contaminadas con micro plásticos. De dónde vienen esos micro plásticos es una pregunta fundamental. Una gran fuente es, probablemente, los 85 millones de toneladas métricas de producción anual de poliéster, gran parte de las cuales es para prendas de vestir y ropa para el hogar.

A medida que se lavan las telas, se crean microfibras que son despedidas  a los sistemas de tratamiento de agua residual. El agua residual va a las plantas municipales de tratamiento donde se filtran algunas fibras y se capturan en el lodo. El resto va directamente a los cauces de agua. El lodo generalmente se seca y aplica a tierras cultivables desde donde muchas de las fibras que fueron retiradas inicialmente eventualmente llegan al mar.

Las prendas de algodón se pueden considerar una fuente de microfibras de celulosa cuando se lavan. La creencia común es que las fibras de algodón y otras fibras naturales, como la lana, se degradarán de manera natural cuando se liberan en el medio ambiente. ¿En qué medida y con qué velocidad ocurre esto? ¿Cómo se compara con las fibras de micro plástico? Los investigadores en la Facultad de Recursos Naturales del North Carolina State College se pusieron en la tarea de comprender mejor qué sucede con las pequeñas partículas de algodón, poliéster, rayón y poliéster/algodón. En estudios acelerados de lavado y degradación ambiental, los investigadores descubrieron que, aunque las fibras de algodón generaban microfibras, a diferencia de los micro plásticos, las fibras de algodón se degradan rápidamente en el agua de los mares, los lagos y de las plantas de tratamiento municipales. La conclusión del estudio es que las fibras de algodón son las más amigables con el medio ambiente cuando se comparan con las fibras de base polimérica.

Como uno de las grandes contribuyentes al problema de las microfibras, los fabricantes de textiles deben tomar decisiones conscientes para el medio ambiente con el fin de minimizar su impacto. COTTON USA™ puede ayudar. El algodón es una fibra fuerte y natural que tiene ahora más usos innovadores que nunca, como el polar (fleece) de algodón. El algodón de los Estados Unidos se cultiva con los más altos estándares de sostenibilidad y se degrada rápidamente. Desde el comienzo hasta el final de su ciclo de vida, el algodón es la mejor elección para el medio ambiente y para su negocio.


Este artículo fue producido sobre la base de una presentación hecha por Jesse Daystar en noviembre del 2018 en el Outodoor Retalers Winter Market, en Denver, Colorado. Los datos que Usted encontrará en el artículo fueron citados anteriormente por Daystar. Daystar es Jefe de Sostenibilidad en Cotton Incorporated.

Citas

i. Geyer, R.; Jambeck, J. R.; Law, K. L. Production, Uses, and Fate of All Plastics Ever Made. Sci. Adv. 2017, 3 (7), 5.

ii. Eriksen, M. et al. Plastic Pollution in the World’s Oceans: More than 5 Trillion Plastic Pieces Weighing over 250,000 Tons Afloat at Sea. PLoS One 9, 1–15 (2014).

iii. PLOS One Kosuth, M., Mason, S., & Wattenberg, E. (2018). Anthropogenic contamination of tap water, beer, and sea salt.